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Sie hat nie aufgehört, Otis Redding zu lieben. Ihre Stadt hat nie aufgehört, ihn zu brauchen.

Das sind die Konturen von Macons größter zeitgenössischer Liebesgeschichte. Aber seit Jahrzehnten ist es Mrs. Redding auch zugefallen, eine weitere Liebesgeschichte zu managen, diesmal mit ihrem Ehemann und Macon selbst. Bedrängt von Armut und von den Geistern der beteufelt Abgrenzung, Mr. Reddings Heimatstadt, ein altes Baumwollzentrum 85 Meilen südöstlich von Atlanta, betrachtet den Soulsänger seit langem als Symbol der Einheit und hält seine afroamerikanische Erfolgsgeschichte für das Beste, was die Stadt sein könnte. Seit Jahren hängt ein Porträt des Musikers prominent in der Macon City Hall, als wäre der Sänger von „I’ve Been Loving You Too Long“ ein Gründervater.

Heute bereitet Mrs. Redding das wahrscheinlich krönende Projekt ihres Lebens vor: einen 9.000 Quadratfuß großen Bildungskomplex, den die gemeinnützige Familie, die Otis Redding Foundation, in der Innenstadt bauen will. Mrs. Redding hat 1 Million Dollar gespendet, um das Anwesen zu kaufen. Das neue Zuhause des Otis Redding Center for the Arts wird ein Ort sein, an dem Kinder lernen, üben und auftreten können, mit Stipendien für arme Schüler – eine Maschine, wenn so etwas überhaupt möglich ist, um mehr Otis Reddings herzustellen.

Nach dem Tod ihres Mannes im Dezember 1967 war Mrs. Redding im Alter von 25 Jahren voller Angst und Trauer, ohne Highschool-Abschluss und verantwortlich für die Erziehung der drei kleinen Kinder des Paares. Heutzutage bezeichnen die Einheimischen sie als die Königin. Die Ehrung passt in vielerlei Hinsicht zu ihr – nicht zuletzt wegen ihrer jahrzehntelangen Berechnung, dass die Familie Redding tief in Macons bürgerliches Leben involviert sein sollte, aber irgendwie über seiner Politik und seinen kleinen Missständen schweben sollte, im Einklang mit der Musik ihres Mannes, die es war sowohl unpolitisch als auch allseits beliebt.

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In einem kürzlich geführten Interview bemerkte Mrs. Redding, eine kleine Frau mit einem schnellen Verstand und gelegentlich salziger Zunge, mit Stolz, dass das neue Kunstzentrum an der Cotton Avenue liegen würde, im Herzen des historischen schwarzen Geschäftsviertels der Stadt. Eine Bronzestatue von Mr. Redding in der Mitte wird drei Blocks von einer hoch aufragenden Statue der Konföderierten stehen.

Wenn Mrs. Redding die Statue ihres Mannes als Erwiderung auf das Denkmal der Konföderierten sieht, lässt sie es sich nicht anmerken. Sie kann auch ausweichen, wenn sie gefragt wird, wie es ist, ihn zu vermissen. Um die Trauer in Schach zu halten, sagte sie, hält sie seine Erinnerung mit einem Meer von Erinnerungsstücken fest – im alten Ranchhaus des Paares und in den Büros der Otis Redding Foundation – obwohl sie sich manchmal vorstellt, dass er lebt und mit ihr alt wird.

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Leah Mauer

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